Fue fundada el 26 de junio de 1580 por Martín Ruiz de Gamboa, capitán general y gobernador de Chile en esos años, quien le dio el nombre de San Bartolomé, emplazándola en la ribera norte del río Chillán, lugar donde se encontraba el Fuerte San Bartolomé. Nombró por Alcalde al Capitán Fernando de Alvarado, por Alcaldes ordinarios al Capitán Francisco Jufré y al Capitán José de Castro, por Corregidores a Francisco Alonso Ortiz de Atenas, Francisco de Tapia, Fernando Vallejo, Esteban de Lagos, Alonso de Gómez, Alonso de Valladolid; y por procurador y mayordomo al Capitán Diego de Baraona.10​ Por orden del Gobernador, años más tarde la nueva ciudad recibió el nombre de San Bartolomé de Gamboa. En 1655, la ciudad fue destruida por los mapuches, siendo reconstruida en un sector conocido hoy en día como el bajo, nueve años más tarde, por orden del Gobernador Ángel de Peredo.
Casi un siglo más tarde, un violento terremoto de 8,8 grados aprox. en el año 1751, destruyó completamente la ciudad, provocando además que el río cambiara su curso cerca de 15 cuadras, lo que llevó a varios de sus habitantes a trasladarse a un sector conocido como Alto de la Horca, motivando a que el Gobernador Domingo Ortiz de Rozas decretase, el 25 de septiembre de 1751, el traslado oficial de ciudad a dicho lugar, donde actualmente se levanta Chillán Viejo.11​
En 1835, la ciudad es nuevamente destruida por un terremoto y es refundada en el lugar que ocupa hoy el 5 de noviembre de ese mismo año bajo el gobierno de José Joaquín Prieto Vial.
En 1939, un violento terremoto de 8,3 grados sacudió la ciudad, donde murieron más de 30 000 personas12​13​n 1​ y acabó con casi la totalidad de la comuna. El terremoto de Chillán ha sido el de mayor cantidad de víctimas mortales de la historia de Chile, y a la vez determinó un cambio total en la arquitectura de la ciudad, reconstruida teniendo presente nuevos criterios sísmicos que se aplicaron en gran parte de Chile por la Dirección de Arquitectura del Ministerio de Obras Públicas.

Daños del terremoto de 2010.
En la madrugada del 27 de febrero de 2010 a las 03:34 horas la ciudad nuevamente fue azotada por un violento terremoto de 8,8 grados Richter siendo el epicentro 98 km al noroeste de la ciudad, dejando a su paso numerosos daños estructurales en viviendas, edificios, puentes, fábricas entre otras construcciones.

Fuente : Wikipedia

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